O Esteban Ocon στη Renault F1 το 2020, στη θέση του Nico Hulkenberg

Ο νεαρός Γάλλος θα αποδεσμευτεί από τη Mercedes και θα επιστρέψει στο grid της Formula 1 μετά από ένα χρόνο απουσίας

O Ocon, ως προστατευόμενος της Mercedes, οδήγησε για τη Μanor και τη Force India από τότε που προήχθη στην F1, στα μέσα του 2016.

Όμως έμεινε εκτός grid φέτος, αφού τη θέση του στη Racing Point την πήρε ο Lance Stroll και η αναμενόμενη μεταγραφή του στη Renault δεν πραγματοποιήθηκε καθώς η γαλλική ομάδα πήρε τον Daniel Ricciardo από τη Red Bull.

Ο Ocon ήταν τώρα υποψήφιος για τη θέση του Bottas στη Mercedes, αλλά η ομάδα ανακοίνωσε σήμερα Πέμπτη το πρωί ότι θα κρατήσει τον Φιλανδό. Έτσι ο Ocon υπέγραψε ένα αρχικό διετές συμβόλαιο με τη Renault για να αγωνίζεται δίπλα στον Ricciardo.

«Κατά τη διάρκεια της καριέρας του στην F1, o Esteban έζησε τα καλά και τα κακά του σπορ, και κατάλαβε ότι έπρεπε να εκμεταλλευτεί κάθε πιθανή ευκαιρία», δήλωσε ο επικεφαλής της Renault, Cyril Abiteboul. «Πέρα από το να προσφέρει το φυσικό του ταλέντο, ο στόχος του Esteban θα είναι να εστιάσει την ενέργεια και το κίνητρό του, που και τα δύο έχουν οξυνθεί τον ένα χρόνο που είναι μακριά από τους αγώνες. Από εκεί και πέρα εξαρτάται από εμάς το να τα εκμεταλλευτούμε στην επόμενη φάση προόδου της ομάδας».

Δεν είχε ξεκαθαριστεί αρχικά αν η μεταγραφή του Ocon στη Renault σημαίνει και τη ρήξη των δεσμών του με τη Mercedes, καθώς ο Toto Wolff φοβόταν μήπως κάνει ζημιά στην καριέρα του Γάλλου κρατώντας τον σε ρόλο εφεδρικού οδηγού της ομάδας. Όμως εκπρόσωπος της Mercedes είπε: «Ο Esteban θα είναι στη Mercedes μέχρι το τέλος της σεζόν, δουλεύοντας κανονικά στον προσομοιωτή. Θα πάει στη Renault το 2020».

Ο Ocon μπήκε στο πρόγραμμα ανάδειξης νέων οδηγών της Mercedes το 2016, όταν έγινε και εφεδρικός της οδηγός. Όμως έκανε δοκιμές με τη Renault εκείνη τη χρονιά, ενώ πριν ήταν μέλος του προγράμματος νέων οδηγών της Lotus.

Ocon Renault test 2016

«Πρώτα απ’ όλα, είναι πολύ περήφανος που γίνομαι οδηγός της Renault», είπε ο Ocon. «Έχω μεγαλώσει στο Enstone, ξεκινώντας με τη Lotus το 2010 και μετά με τη Renault. Έχω ισχυρούς δεσμούς με αυτή την ομάδα και με όλους όσοι δουλεύουν εδώ. Είναι αυτοί που μου άνοιξαν την πόρτα για το κορυφαίο επίπεδο των μηχανοκίνητων σπορ. Δεύτερον, είμαι ευχαριστημένος που μια ομάδα με μεγάλες φιλοδοξίες με εμπιστεύτηκε και μου δίνει την ευκαιρία να δείξω για μια ακόμη φορά τις ικανότητές μου στην F1». 

Η ανακοίνωση σημαίνει ότι με το φετινό GP του Αμπού Ντάμπι θα ολοκληρωθεί η τριετής θητεία του Nico Hulkenberg ως οδηγού της Renault. Ο Γερμανός ήταν ο βασικός προμηθευτής βαθμών στη Renault πέρσι και πρόπερσι, αλλά φέτος είναι 5 βαθμούς πίσω από τον Ricciardo και η ομάδα είναι μόλις 6η στο πρωτάθλημα κατασκευαστών μετά από ένα δύσκολο πρώτο μισό του 2019.

Τώρα η Haas δείχνει ως η καλύτερη ευκαιρία για τον Hulkenberg ώστε να παραμείνει στο grid το 2020, καθώς ο επικεφαλής της ομάδας, Gunther Steiner, τον είχε κατονομάσει ως έναν από τους τρεις υποψήφιους team-mates του Kevin Magnussen το 2020, μαζί με τον Ocon και τον Romain Grosjean. O Hulkenberg έχει αναφερθεί και ως αουτσάιντερ για team-mate του Max Verstappen στη Red Bull.

Nico Hulkenberg
«Θέλω να ευχαριστήσω τον Nico για την εξαιρετική εμπλοκή του και την τεράστια συμβολή του στην πρόοδό μας τα τρία τελευταία χρόνια», πρόσθεσε ο Abiteboul. «Όταν ο Nico αποφάσισε να έρθει σε εμάς, η ομάδα ήταν 9η. Μας ανέβασε στην 4η θέση πέρσι και ο ίδιος πήρε την 7η θέση στο πρωτάθλημα των οδηγών. Η επικείμενη λήξη του συμβολαίου του έκανε την απόφασή μας δύσκολη, αφού ο Nico ήταν πυλώνας της προόδου μας».

[Πηγή: Autosport]